Yhä ekologisempia automalleja odotetaan markkinoille lähitulevaisuudessa

Polttoaineen hinnan noustessa ihmiset ovat alkaneet etsiä vaihtoehtoisia tapoja auton polttoaineeksi. Myös ekologisuus on kasvava trendi ja useat autoilijatkin haluavat ottaa entistä paremmin ympäristön huomioon. Nopeimmin ovat yleistyneet sähkö- ja hybridiautot, mutta kokeiluja on tehty myös biokaasulla, etanolilla ja jopa ruokaöljyllä.

Sähköautossa voimanlähteenä toimii sähkömoottori. Sähköenergia varastoidaan ladattaviin akkuihin, jotka kuitenkin vaativat toistaiseksi lataamista melko usein, sillä yhdellä latauksella pääsee ajamaan 50 – 500 kilometriä riippuen hieman akun koosta, ajotyylistä ja keliolosuhteista. Yleensä yli 200 kilometrin matkalla autoa täytyy varautua siis lataamaan ja sähköauto sopiikin tällä hetkellä parhaiten kaupunkiasujan työmatka-autoksi. Sähköautoja ja niiden akkuja kehitetään kuitenkin koko ajan ja latauspisteitä ilmestyy lisää. Sähköautot ovat polttomoottoriautoihin verrattuna varsin vähäpäästöisiä. Ekologisuuteen vaikuttaa toki myös se, miten autojen käyttämä sähköenergia on tuotettu. Sähköautojen käyttöön on kannustanut suurkaupunkien ilmanlaadun nopea huononeminen sekä huoli öljyntuotannon loppumisesta. Erityisesti ilmaston lämpeneminen on saanut asiantuntijat kehittämään nopeasti uusia vaihtoehtoja polttomoottoreille. Erityisen sysäyksen sähköautojen kehittäminen sai 1990-luvun puolivälissä Kaliforniassa, kun lainsäädännöllä haluttiin vähentää pakokaasujen määrää. Akkujen kesto ja hinta vähensivät tuolloin kuitenkin sen suosiota.

Sähköauto ei ole varsinaisesti uusi keksintö, sillä ensimmäiset sähköautot olivat käytössä jo 1830-luvulla. Niiden suosio kesti aina 1900-luvun alkuun, mutta tuolloin polttomoottoriautot syrjäyttivät ne Fordin aloitettua sarjatuotannon. Sähköautojen miinukseksi laskettiin silloinkin akkujen vähäinen kesto. Lisäksi sähköverkoissa siirryttiin tuolloin tasavirrasta vaihtovirtaan ja akkujen lataaminen olisi vaatinut suuria investointeja lisävarusteisiin. Tänä päivänä sähköauton ongelmana ovat lähinnä akut. Ne ovat suuria ja painavia, mutta eivät kuitenkaan kestä riittävän kauan. Painavat akut vähentävät myös hyötykuorman suuruutta. Sähköautot ovat toiminnaltaan yksinkertaisempia ja siten huomattavasti luotettavampia kuin polttoaine- tai hybridiautot. Toistaiseksi sähköautot ovat myös melko kalliita verrattuna polttomoottoriautoihin. Useat valtiot tarjoavat kuitenkin verohelpotuksia ja muuta tukea sähköautojen käyttäjille, joten sähköautoja odotetaan tulevaksi laajamittaisesti liikenteeseen jo lähitulevaisuudessa, etenkin kun öljyn hinnan odotetaan nousevan edelleen merkittävää vauhtia. Osa sähköautoista on varustettu myös aurinkokennoilla, jolloin akkua voidaan ladata lämpöenergialla. Auringosta saatava energia ei kuitenkaan riitä auton toimintaan, joten näistä autoista on suunniteltu erityisen kevyitä ja aurinkokennojen pinta-ala on yritetty maksimoida. Nämäkin ominaisuudet ovat kehittelyasteella ja niiden odotetaan yleistyvän tulevaisuudessa.

Sähkön lisäksi ajoneuvot voivat toimia esimerkiksi maakaasulla, nestekaasulla tai biokaasulla. Polttomoottoreissa on käytetty myös kaasumaista vetyä. Kaasu on öljyä ekologisempi polttoaine, sillä se palaa puhtaammin kuin öljy. Kaasu on polttoaineena huomattavasti bensiiniä edullisempaa. Bensiiniautot on mahdollista muuttaa kaasulla käyviksi, mutta yleisempää on että uudet autot valmistetaan suoraan kaasukäyttöisiksi. Maakaasuautoissa on myös polttoaineella kulkevia autoja pienemmät hiilidioksidi-, typenoksidi- ja hiukkaspäästöt. Erityisen suosittuja kaasuautot ovat Argentiinassa, Brasiliassa ja Pakistanissa. Euroopassa ne ovat vielä harvinaisempia ja Suomessa maakaasulla kulkevat lähinnä kaupunkibussit. Suomessa on noin 800 maakaasulla toimivaa ajoneuvoa ja 16 julkista tankkauspistettä. Gasum laajentaa tankkauspisteiden verkkoa kuitenkin jatkuvasti.

Kokeiluja on tehty myös kasviöljyllä, joka toimii dieselmoottoreissa ja öljylämmittimissä. Periaatteessa kaikki dieselmoottorit toimisivat rypsiöljyllä, mutta polttoainesyöttöjärjestelmät eivät välttämättä kestä tätä kaikissa malleissa. Öljyn käyttö polttoaineena on kuitenkin laitonta, sillä siitä pitäisi maksaa erikseen polttoainevero. Valmisteveron laiminlyönnistä voi saada 150 000 euron sakon. Tämä voi kuitenkin olla yksi tulevaisuuden mahdollisuuksista, kun esimerkiksi pikaruokaloista ylijäänyttä öljyä voisi käyttää ajoneuvojen polttoaineena. Kasvisöljyn lisäksi dieselmoottoreissa on käytetty mm. biokaasua ja etanolia ja myös 100 prosenttista biodieseliä. Nähtäväksi jää, mikä vaihtoehto näistä yleistyy tulevaisuudessa.